La Révolution des exoplanètes

De James Lequeux
Éditions EDP Sciences, 06/07/2017
9782759821112

Plus de 3600 planètes autour d’étoiles proches ! Qui aurait pu imaginer cette extraordinaire moisson il y a seulement vingt ans ? La grande majorité des étoiles est entourée de planètes, dont il doit y avoir plus de cent milliards dans notre Galaxie. Le Système solaire n’est donc plus un cas isolé, bien qu’il soit différent de la plupart des systèmes extérieurs que nous connaissons aujourd’hui. Comprendre la nature des exoplanètes et de leur atmosphère et savoir comment se sont formés et ont évolué des systèmes planétaires aussi divers sont autant de challenges auxquels travaillent des centaines de chercheurs dans le monde. Et puis, certaines de ces planètes abritent peut-être la vie. Nous n’avons pas encore de réponse à cette question, mais les nouveaux moyens d’observation dont disposent et disposeront bientôt les astronomes sont si puissants qu’ils devraient permettre d’en obtenir des éléments dans quelques décennies, et peut-être même dans quelques années si nous avons de la chance.
Faire le point sur un sujet aussi mouvant et aussi complexe est un défi que nous avons tenté de relever. Il nous a en effet paru utile de donner dans ce livre les bases nécessaires pour comprendre des travaux actuels sur les exoplanètes, qui sont si nombreux et si divers qu’il est facile de s’y perdre.